Ketemu Project | Centering the marginal: batik workers in Indonesia
post-template-default,single,single-post,postid-15582,single-format-standard,qode-quick-links-1.0,ajax_fade,page_not_loaded,,qode-title-hidden,qode_grid_1300,hide_top_bar_on_mobile_header,qode-theme-ver-11.0,qode-theme-bridge,wpb-js-composer js-comp-ver-6.0.5,vc_responsive

Centering the marginal: batik workers in Indonesia

By Amalinda Savirani


Bayat area is well known in Central Java as a centre of batik production, specifically the village of Kebon. During the colonial times, the Dutch recognized Bayat to be part of the “vorstenlanden” region together in which the royal capitals of Yogyakarta and Solo are located. The batik motif that batik workers are famous for is the pattern of the “vorstenlanden” areas, which dominated by color of brown (soga) and blue (biron); as well as motifs typical to the palace such as wahyu tumurun. The batik workers from Bayat has long been a backbone of the batik industry in Solo, much to the fact that almost everyone involved in producing batik in Bayat would have either worked at a batik enterprise in Solo or worked from their homes to support the factories there. In short, Bayat is an important place for the batik industry in Java for a long time until today. According to the Klaten statistics of 2010, from total number of 1,598 people in the Kebon Village, 169 women worked as batik makers.


Bayat batik workers are known for their fine batik or locally known as “batik tulis”.

There are two kinds of batik discerned from the process of making it. The first one batik produced by manual technique, consisting of fine batik (batik tulis) and stamped batik (batik cap). The second is machine-processed batik production, known as printed batik (batik printing). It is labeled as textile with batik motif in order to differentiate between the manual and the machine-based production. The batik discussed in this essay exclusively refers to batik tulis, though it is difficult for audiences without batik knowledge to distinguish between the few techniques.



Batik Bayat, earthquake and the batik revolution


When the earthquake occurred in Yogyakarta and Central Java in May 2006, Kebon Village was smashed along with its batik industry infrastructure. Thanks to the International Organization from Migration (IOM) and their programs in aide of the earthquake victims, the infrastructure of Klaten was restored and the social and economic activities of the region was revived. Apart from rebuilding the batik production infrastructure, IOM facilitated the marketing of batik products from Klaten by organizing exhibitions and various events in Yogyakarta. The current situation of the batik workers in Kebon can hardly be separated from the efforts of these programs.


This stable environment of batik production in Kebon should also be situated in the macro-context of the batik economy in Indonesia. It was in early year 2000 when Edo Hutabarat, a designer based in Jakarta, made two revolutionary statements in the way batik was worn. The first was from his experiment with making batik on cotton fabric. Previously, this technique was commonly done on silk. It demanded a high price for each piece of batik, establishing it as a luxury item that is expensive and unreachable for ordinary Indonesians. Demand for such batik was low. Only the rich and batik collectors from abroad could afford it. But due to Hutabarat’s innovation with cotton, fabric made out of batik tulis became affordable. Hutabarat also modernized batik by creating casual designs, making the fabric appropriate for informal events and more popular with the younge. Once used to be associated with formal events and the older generations, batik appreciation under the influence of Hutabarat was extended across generations and beyond the formal events. These breakthroughs resulted in the demand for batik tulis and textiles with batik motifs to increase till today.


Alongside this high market demand for batik products was also the decentralization of power in Indonesian politics in 2001. The impact of this change facilitated the local governments in strengthening their authority to decide for the economic betterment of their regions. This included the set up of batik production centers which sprung up all over the archipelago. The result of these initiatives paved the way for a variety of interests in batik. Findings and recognition of batik motifs unique to Papua, an eastern province of Indonesia, start to get acknowledge by the public. In Solo, a batik carnival by the local government of Surakarta is annually held, as part of tourism strategy and to popularize batik local to the city. All of these events reached a climax in October 2009 when the UNESCO inaugurated Indonesian batik as an intangible cultural heritage of the world.


Marginal batik workers


Despite the new excitement of the batik economy in Indonesia over the past ten years and its economic impact, little is known on how intricate the batik making process is and the fate of batik workers. The workers behind the production of batik, mainly female, are barely mentioned. The batik discourse in Indonesia has been focusing too much on the artistic and economic dimension, neglecting the “people aspect” which has all along been the most important in batik production. Whilst in reality, the fate of Indonesian batik for the future lies in their hands.


Amidst all the discussions on batik, there has been hardly any talk on the generation crisis among the batik workers and the absence of a wage standard. Not to mention the complicated and uneven relations between the batik workers with the owner of the batik production house, middlemen, sales outlet owners and finally the last chains of batik distribution in big cities such as Jakarta, Bandung and Yogyakarta. Batik workers, constituted mainly by women from the village, have always been at the lowest ranks of the production cycle. They are paid at maximum IDR 12,000 (USD 1.3) per day, or sometimes they are paid at once a total amount that is more or less to the same amount as a per-day payment. Due to this unfortunate situation, it is not surprising how the younger generations take no interest in becoming a batik maker.


Filling the Gap


In context of the marginal position of batik workers, the collaboration project of Mintio and Kabul with the batik makers of Kebon village, speak of something that has been missing in the context of the batik Industry in Indonesia – namely to exert the existence of these people. In this collaboration, the end product consists of the typical batik motifs to Bayat (namely wahyu tumurun, buron worno, daun telo), placed side by side the very women who crafted the batik fabric. Usually, it is the motifs that people pay attention to when they observe a piece of batik. This collaboration is beyond my imagination. For more than two centuries of batik history in Indonesia, I have never though that these batik workers can be revealed in their final products. If there were to be somebody to be displayed in association with a piece of batik, it would be the owner of batik production chains or perhaps the collectors, never the workers. Thus, for me, this collaboration leads to kind of statement that Mintio and Kabul has made in advocacy for the status of batik workers.


Mintio and Kabul did not hit the streets to hold a demonstration on the marginalized fates of the batik makers. Instead they played with and innovated the techniques of batik tulis by combining it with the photography technique of cyanotype. This collaboration has several radical dimensions in the conventions of traditional batik. The first is in a kind of rebellion towards motifs that are considered sacred. As such motifs are final and cannot be replaced or disassembled with the input of other elements, the way in which the artwork appropriated the batik motifs is out of the ordinary. The second is in placing the face of a batik maker directly into the fabric and batik motifs, positioning it as the primary focus on the fabric whilst subjugating the motif as a decorative backdrop. The usual case is for the motif (other than the color) to be at the centre of attention. But in this collaboration, it is the portrait of the batik maker that is placed in priority to the composition, when usually their image does not bear a single trace on the fabric. Further more, this work is a clear statement to me on the existence of batik today. In picturing the photos of the batik women with their children and the cross-generational relationships of the batik makers onto fabric, Mintio and Kabul has created a space for the batik makers to appear and exist in the batik discourse. For the batik makers to present their work as something of their own identity is a situation that may never happen in their imaginations throughout their entire lives in their craft.


Amalinda Savirani is a lecturer at Social and Political sciences Faculty, Gadjah Mada University, Yogyakarta. She is currently completing her PhD thesis at University of Amsterdam on the social and political dimensions of Pekalongan batik, Central Java.

Bahasa Indonesia

Pembatik dari Bayat dan upaya membawa mereka ke tengah

Amalinda Savirani


Batik Bayat merupakan batik yang cukup dikenal di wilayah Jawa Tengah. Daerah Bayat, khususnya desa Kebon, di Klaten, Jawa Tengah, sejak lama dikenal sebagai pusat pembuatan batik tulis di wilayah yang dulu disebut wilayah kraton atau vorstenlanden yakni wilayah yang meliputi kerajaan Solo dan Yogyakarta. Produk batik dari wilayah ini ditandai oleh warna dan motif yang khas dari wilayah vorstenlanden, yakni warna coklat atau biru dan motif batik kraton seperti motif “wahyu temurun”. Sejak lama pula, pembatik di Bayat merupakan sumber tenaga kerja industri batik di kota Solo. Hampir semua pembatik yang ada di desa Kebon pernah bekerja di sentra produksi batik di Solo dan atau melakukan pekerjaan pembatikan di rumah mereka masing-masing atas pesanan perusahaan batik di Solo, melalui teknik sub-kontrak. Saat ini, ada sekitar 169 pembatik di desa Kebon dari total 1.598 penduduk di desa tersebut, yang kebanyakan adalah perempuan dan remaja putri


Pembatik dari Bayat dikenal sebagai pembatik batik halus (tulis). Secara umum ada dua jenis batik yang diproduksi di Indonesia, terkait dengan teknik pembuatannya. Yang pertama adalah batik yang dibuat dengan cara manual seperti batik tulis dan batik cap. Yang kedua adalah batik yang dibuat oleh mesin, dengan teknik stensil dan mesin cetak di atas kain (printing). Komunitas pencinta batik di Indonesia mendefinisikan batik merujuk pada yang pertama, sementara yang kedua disebut sebagai tekstil dengan motif batik.



Batik bayat, gempa di Jawa Tengah dan “revolusi” batik


Ketika gempa di wilayah Yogya dan Jawa Tengah terjadi pada Mei 2006, seluruh infrastruktur pembatikan di Desa Kebon hancur. Sebagai bagian dari upaya pemulihan kehidupan ekonomi desa Kebon, lembaga internasional bernama IOM (International Organization for Migration), memberikan bantuan infrastruktur pembatikan kepada desa ini. IOM juga memfasilitasi pembukaan dan penciptaan pasar yang dapat menyerap produk batik tulis buatan Desa Kebon. Daya tahan batik Bayat sampai saat ini tak dapat dipisahkan dari upaya yang dilakukan oleh IOM paska gempa Yogya dan Jawa Tengah 6 tahun silam.


Dalam periode yang bersamaan dengan peristiwa gempa tsb, dunia industri batik di Indonesia sedang mengalami peningkatan produksi yang menggembirakan. Media menyebutnya sebagai ‘revolusi’ batik Indonesia. ‘Revolusi’ ini dimulai awal tahun 2000-an ketika Edo Hutabarat, perancang terkemuka di ibukota, memperkenalkan penggunaan kain katun sebagai media aplikasi teknik batik tulis. Sebelumnya teknik batik tulis selalu diaplikasikan dalam kain sutra yang mengakibatkan harga yang mahal. Hanya orang kaya atau kolektor yang dapat membeli batik tulis dengan kain sutra. Hal kedua yang dilakukan Edo adalah membuat disain pakaian yang kasual dari kain batik katun tsb. Penggunaan katun dan penciptaan disain yang kasual menghasilkan makin terjangkaunya harga dan populernya batik. Baju batik tak lagi hanya dipakai pada kesempatan formal dan oleh orang tua, tetapi dipakai dalam berbagai kesempatan dan oleh generasi muda. Permintaan produksi pakaian batik berbahan katun pun meningkat secara signifikan. Dampaknya juga terasa di tingkat para pengrajin dan pembatik.


Bersamaan dengan ‘revolusi’ yang dimotori oleh kelompok disainer muda Indonesia tsb, berlangsung pula penguatan politik di tingkat lokal melalui desentralisasi. Penguatan politik ini memberi ruang bagi pemerintah daerah untuk menciptakan kebijakan yang dianggap penting bagi penguatan ekonomi di daerah. Industri kerajinan seperti batik dilirik sebagai industri yang akan menyerap tenaga kerja sekaligus menghidupkan identitas masa lalu sebuah daerah melalui motif batiknya. Sentra-sentra industri batik di daerah pun bermunculan dan memfasilitasi penemuan kembali kekayaan koleksi batik di daerah, tidak hanya di Jawa tapi di seluruh Indonesia. Frekuensi kegiatan pameran kerajinan di Jakarta juga terus meningkat dari tahun-tahun. Kegiatan fashion atau karnaval bertema batik menjadi agenda rutin di banyak daerah. Solo Batik Carnival misalnya menjadi agenda rutin pemerintah Kota Solo sejak .. ..Salah satu puncak dari gegap gempita batik Indonesia adalah ketika UNESCO menetapkan batik Indonesia sebagai warisan dunia tak benda pada Oktober 2009.




Pekerja batik yang selalu marginal


Di luar gegap gempita ‘revolusi’ batik dengan dampak makro ekonomi yang signifkan, secara umum masih amat terbatas pengetahuan orang Indonesia tentang rumitnya proses pembuatan batik tulis, khususnya orang yang terlibat dalam proses pembuatannya, yakni para pembatik, yang kebanyakan perempuan. Pembicaraan tentang batik secara, seperti telah disinggung di atas terfokus pada dua aspek: aspek seni, dan aspek ekonomi batik. Kedua fokus ini art-centric dan economic-centric, mengabaikan dimensi manusia yang terlibat dalam proses pembuatan batik. Padahal mereka lah orang-orang yang berpeluh di balik karya seni dan pertumbuhan ekonomi tsb.


Pembicaraan tentang krisis generasi para pembatik misalnya sangat terbatas. Demikian juga tentang minimnya upah para pembatik; rantai distribusi yang sangat panjang dari produsen batik sampai ke konsumen; relasi tak imbang antara pembatik, pemilik rumah produksi batik (juragan), agen atau distributor (yang juga berlapis-lapis), dan outlet batik di kota besar; perilaku manipulatif distributor batik yang berpusat di kota besar seperti Solo, Yogya dan Jakarta yang menggunakan sistem konsinyasi dalam penjualan batik. Kesemuanya adalah ilustrasi tentang marginalnya posisi pembatik dan produsen batik yang kebanyakan tinggal di desa-desa.



Kolaborasi yang mengisi kekosongan


Dalam konteks minimnya perhatian pada pembatik ini, proyek kolaborasi yang dilakukan oleh Samantha Tio (Mintio) dan Budi Kuswara (Kabul) bersama para pembatik perempuan dan remaja puteri di desa Kebon, Bayat, Klaten, bagi saya mengisi sesuatu yang selama ini hilang dalam dunia batik Indonesia, yakni porsi bagi para pembatik. Dalam karya kolaborasi Mintio-Kabul dengan pembatik di Kebon, pembatik seolah ‘merebut’ ruang yang selama ini dianggap bukan milik mereka. Kain batik tulis karya mereka, mereka isi dengan wajah mereka sendiri. Mereka tampil dan muncul secara langsung dalam kain buatn mereka. Kehadiran wajah mereka dalam kain batik tulis buatan mereka bagi saya adalah pernyataan, statement, tentang eksistensi mereka, sesuatu yang selama ini tak terbayangkan dapat mereka lakukan.


Sebagai peneliti tentang batik Pekalongan selama sekitar dua tahun, dan memahami secara mendalam kondisi kerja para pembatik, upah mereka yang di bawah standar, kondisi kerja yang seadanya, tiadanya keamanan kerja, apalagi jaminan di hari tua, melihat karya kolaborasi ini, amat menyentuh saya. Bagi saya, ide meletakkan foto para pembatik langsung di tengah kain tidak hanya sebuah karya seni, tapi juga statement eksistensi. Dan hal ini merupakan ide yang brilian serta memiliki dimensi advokasi yang sangat mendalam.


Mintio dan Kabul tidak turun ke jalan mengadvokasi para pekerja batik yang nasibnya terus marginal di tengah kebangkitan batik Indonesia, mereka ‘hanya’ bermain-main dengan teknik pembuatan batik tulis, mengkombinasikannya teknik tulis dengan teknik fotografi yakni cyanotype (sun prints). Kolaborasi ini memiliki beberapa dimensi radikal, pertama, pemberontakan terhadap motif batik yang dianggap sakral, final dan karena nya tidak dapat diganggu gugat seperti diganti atau dibongkar dengan masukan elemen lain. Kedua, menempatkan wajah pembatik langsung ke dalam kain dan motif batik, dan memposisikan mereka sebagai pusat perhatian utama dalam kain, sementara motif lain hanya sebatas penghias. Padahal, yang biasanya terjadi adalah, yang penghias lah atau motif batik yang menjadi pusat perhatian (selain warna), namun dalam kolabarasi ini hanya pembatik, yang biasanya tak memiliki jejak dalam kain, menjadi yang utama. Sekali lagi, bagi saya ini merupakan statement tegas akan eksistensi pembatik. Foto ibu pembatik dan anaknya, pembatik lintas generasi, berfoto bersama dan muncul di kain.


Mintio dan Kabul memberi ruang eksistensi pada para pembatik untuk hadir dalam karya mereka sendiri, sesuatu yang mungkin tidak pernah mereka bayangkan sepanjang perjalanan hidup sebagai pembatik.





Amalinda Savirani adalah dosen di Fisipol UGM, Yogyakarta. Saat ini ia sedang menyelesaikan penulisan disertasi di University of Amsterdam, Belanda tentang pengusaha batik Pekalongan di era perdagangan bebas.